Steven Alker lucrando com o maior mulligan do golfe

Steven Alker sabe tudo sobre os tempos de vacas magras.

Ele começou em casa na Nova Zelândia em 1989 e nas próximas três décadas jogou 556 vezes em seis turnês que receberam pontos no ranking mundial. Apenas três temporadas foram passadas no PGA Tour. Ele teve dois anos inteiros na Europa.

Seu ano mais recompensador financeiramente foi em 2014, quando ele ganhou $ 261.901 no que é agora o Korn Ferry Tour. Alker existe há tanto tempo que jogou no circuito de desenvolvimento sob cinco nomes, começando com o Nike Tour.

Seu golfe mais consistente? Isso teria sido na turnê canadense em 2000, quando ele terminou entre os 12 primeiros em sete dos oito torneios.

Alker venceu o Louisiana Open em 2002 (era o Buy.com Tour na época) e alcançou o número 1 na carreira. 191 no ranking mundial.

“Muito trabalho duro e jardas duras por um longo tempo”, disse Alker na noite de segunda-feira de sua casa no Arizona, enquanto tentava absorver uma incrível sequência de sucesso que estava chegando há muito tempo.

“Eu apenas tentei ficar no jogo.”

E agora o Kiwi de 50 anos está no topo do PGA Tour Champions.

Sua última façanha foi retornar de um atraso de duas horas pela chuva em Houston e fazer quatro birdies e uma águia durante um trecho de seis buracos nos nove de volta que deixou Steve Stricker muito para trás para pegá-lo no Insperity Invitational.

Stricker quase conseguiu um retorno notável, não tendo jogado em seis meses por causa de uma doença misteriosa que o hospitalizou e o fez perder 25 quilos.

Para Alker, isso é mais como um novo começo.

Houston foi sua segunda vitória este ano – ele também tem duas derrotas nos playoffs – e assumiu a liderança na classificação da Charles Schwab Cup. Jogue no final do ano passado e Alker tem três vitórias e três vice-campeonatos em seus últimos nove torneios.

Se o PGA Tour Champions é o maior mulligan do golfe, ninguém está lucrando tanto quanto Alker.

“Estou gostando da minha segunda carreira”, disse ele com uma risada.

Em apenas 17 partidas desde que completou 50 anos no verão passado, Alker ganhou $ 2.202.168. Agora considere que ele ganhou $ 2.318.866 em suas 390 partidas combinadas no PGA Tour e Korn Ferry Tour.

A vida era difícil. E agora a vida é muito boa.

Alker ainda não tem respostas para essa reviravolta, exceto que ele nunca se divertiu tanto e nunca perdeu o amor pelo jogo.

“É uma combinação de tudo”, disse ele. “Toda a mudança na atmosfera, uma turnê diferente, um novo capítulo na minha carreira. Meu jogo veio na hora certa.”

O tempo, de fato, era tudo.

Alker se saiu bem o suficiente no Korn Ferry Tour em 2019 – ele terminou no top 75 – para manter o status completo no ano seguinte, que se transformou em uma temporada de dois anos porque ninguém perdeu status durante o desligamento de quatro meses causado pelo pandemia do coronavírus.

Isso permitiu que ele continuasse jogando – para permanecer no jogo – até os 50 anos.

“Isso foi muito importante. Eu poderia planejar um cronograma e continuar jogando”, disse ele. “Comecei a trabalhar duro no corpo, consegui me encaixar no golfe. Meu plano era fazer alguma qualificação na segunda-feira e depois fazer a escola da Champions Tour (qualificação). E o resto é história.”

Ele passou a qualificação de segunda-feira para sua estreia na Champions no Boeing Classic em agosto passado, acertou 67 no último dia e empatou em sétimo. O top 10 o colocou na semana seguinte, e ele terminou em terceiro. Mais quatro top 10s se seguiram, e Alker jogou até a pós-temporada e eventualmente não garantiu um card completo.

E ele realmente não parou.

Essas últimas três décadas estão agora desaparecendo da memória. Se houve um momento nervoso, foi decidir voltar para os EUA depois de dois anos na Europa. Um ano depois de vencer o PGA da Nova Zelândia – co-sancionado pelo Buy.com Tour – Alker perdeu o corte em todos os 21 torneios que jogou em 2010. Levou mais quatro anos para conseguir seu cartão do PGA Tour.

“Foram quatro anos de ‘Foi uma boa decisão?’ Eu apenas tentei ficar lá”, disse ele.

E agora, finalmente, tudo está valendo a pena.

Muita coisa ainda está fresca sobre esta segunda carreira. Por ter jogado apenas 86 vezes no PGA Tour, e com status baixo, Alker nunca jogou com alguns dos grandes do jogo. No último mês, ele esteve ao lado de Padraig Harrington e Vijay Singh, Ernie Els e Stricker.

“Eu estava um pouco nervoso”, disse ele com uma risada, esquecendo por um momento que estava batendo neles.

Exceto por uma bola na água em um playoff há duas semanas em Dallas, Alker poderia facilmente estar sentado em três vitórias consecutivas. Ele está decolando esta semana enquanto seu filho se prepara para a formatura do ensino médio. Na próxima semana é seu primeiro major sênior no Alabama.

À sua frente estão pastagens que nunca pareceram mais verdes.

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